Problemas por delante a medida que la crisis alimentaria mundial comienza a hacer mella

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Una vez más, son los pobres del mundo los que corren el riesgo de convertirse en daños colaterales. Mientras la guerra continúa en Ucrania, las personas más desfavorecidas de Oriente Medio, Asia central y gran parte de África quedarán atrapadas en el fuego cruzado a medida que aumente el precio de los alimentos y disminuya su disponibilidad.

En 2021, casi 700 millones de personas, o el 9 por ciento de la población mundial, casi dos tercios de ellos en el África subsahariana, vivían con menos de $ 1,90 por día, la definición de pobreza extrema del Banco Mundial. Cualquier aumento sustancial en los precios de los alimentos podría hacer que millones más caigan nuevamente en esta categoría.

Un informe de Standard & Poor’s predice que la crisis alimentaria durará hasta 2024 y posiblemente más allá. Advierte que podría afectar la estabilidad social, el crecimiento económico y las calificaciones soberanas. El Comité Internacional de Rescate ha alertado al mundo sobre una inminente “consecuencia del hambre” en la que 47 millones de personas más, principalmente en el Cuerno de África, el Sahel, Afganistán y Yemen, podrían verse empujadas al hambre aguda.

Antes de la invasión rusa de Ucrania, los dos países se encontraban, ya sea por separado o en conjunto, entre los tres principales exportadores de trigo, maíz, colza, semillas de girasol y aceite de girasol. Juntos representaron el 12 por ciento de todas las calorías alimenticias comercializadas. Rusia es el mayor productor de fertilizantes. El aumento de los costes de la energía está afectando a todo.

En Ghana, la inflación está llegando al 25 por ciento, lo que reduce el poder adquisitivo. En Nigeria, el banco central sorprendió a los mercados al subir las tasas en 150 puntos básicos. Esta semana, Kenia aumentó las tasas de interés por primera vez en casi siete años, citando la interrupción de la cadena de suministro y el aumento de los precios de las materias primas.

No hace falta ser un líder particularmente paranoico para sentir los problemas que se avecinan. Muchos recuerdan los orígenes de la primavera árabe, que comenzó, al menos simbólicamente, en 2010 con la autoinmolación de un vendedor de verduras tunecino. El aumento de los precios de los alimentos en 2007 y 2008 provocó disturbios en todo el mundo. Las protestas sudanesas que sacaron del poder al dictador Omar al-Bashir en 2019 fueron provocadas por el pan de cada día inasequible.

Los líderes sienten la urgencia. Esta semana, Macky Sall, presidente de Senegal y presidente de la Unión Africana, anunció que viajaría a Moscú. Allí, presumiblemente, solicitará a Vladimir Putin las consecuencias del bloqueo ruso del puerto de Odesa en el Mar Negro, que impide que 20 millones de toneladas de trigo salgan de Ucrania. Buena suerte con eso.

La invasión de Putin, no las sanciones resultantes, es la principal causa de esta miseria. Aún así, Occidente debería tomarse en serio la queja de Sall de que las sanciones a los bancos rusos han hecho difícil, si no imposible, comprar cereales y fertilizantes de Rusia. Un funcionario de la UE admitió que hubo un “fallo” en el régimen de sanciones. Debe ser arreglado.

A largo plazo, muchos países, particularmente en África, donde las poblaciones urbanas están aumentando más rápido, deben pensar más en la seguridad alimentaria. La Declaración de Maputo de 2003 comprometió a los jefes de estado africanos a dedicar al menos el 10 por ciento de las asignaciones presupuestarias a la agricultura. Pocos se han acercado.

En lugar de dedicar un esfuerzo serio a aumentar los rendimientos domésticos, demasiados gobiernos han tratado de aplacar a las poblaciones urbanas inquietas con la importación de alimentos. África es el consumidor de trigo de más rápido crecimiento a pesar de que, fuera de unos pocos países, incluidos Kenia y Sudáfrica, se cultiva poco en el continente.

Los cultivos que se producen localmente necesitan más atención. El uso generalizado del teff, un antiguo cereal etíope, en el Cuerno de África es un buen ejemplo. Otros cultivos que podrían comerse más ampliamente incluyen la mandioca, cultivada en África occidental y central, que se puede convertir en pan. Los gobiernos también deben combatir la erosión del suelo y reconsiderar los cultivos genéticamente modificados.

Además de los alimentos, demasiados países dependen de las importaciones de fertilizantes. En África, Marruecos es uno de los pocos grandes productores. Los países con grandes reservas de gas, incluidos Mozambique, Tanzania, Costa de Marfil, Senegal y Mauritania, deberían desarrollar una industria nacional de fertilizantes como una prioridad.

En Nigeria, el empresario Aliko Dangote ha demostrado que esto es posible. Este año, inauguró una planta de fertilizantes en las afueras de Lagos con capacidad para producir 3 millones de toneladas de urea al año, lo que la convierte en una de las más grandes del mundo. Le dijo a CNN que su fertilizante se envía a los EE. UU., Brasil, México e India, lo que genera valiosas divisas. Pero el fertilizante de Dangote también debería ser la base de un impulso interno para obtener mayores rendimientos de los cultivos.

Los gobiernos tienen razón al preocuparse por sus hambrientas poblaciones urbanas. La solución es prestar más atención a sus agricultores.

david.pilling@ft.com

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