MACROECONOMÍA

¿Insomnio económico? Una reseña de «La conferencia invitada» de Martin Riker.

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Es raro que un economista desempeñe el papel clave en una novela, y aún más raro cuando uno de los actores secundarios es el propio John Maynard Keynes. Entonces, estimulado por críticas entusiastas, esta semana leí The Guest Lecture de Martin Riker, una novela en la que una mujer a la que el departamento de economía exclusivamente masculino de su universidad le acaba de negar el puesto permanente, permanece despierta por la noche en una habitación de hotel, ensayando. una conferencia que dará al día siguiente mientras reevalúa los giros y vueltas de la trayectoria de su vida. Tal vez sea un riesgo leer ficción sobre el insomnio a la hora de dormir, pero definitivamente lo disfruté, me reí a carcajadas varias veces y releí párrafos especialmente interesantes.

Sin embargo, me decepcionó y usaré esta publicación para explorar cómo y por qué. La primera parte de la decepción es obvia y sencilla: se supone que es una expresión de los pensamientos internos de un economista, pero muestra una comprensión casi nula del mundo de la economía académica. Sí, se mencionan algunos nombres, y sí, el gran Keynes aparece para guiar a Abby, la economista que no duerme, durante su larga noche de Deep CV. Superficialmente está todo ahí; en esencia no.

Primero, ¿por qué Abby es economista? ¿Dónde encaja ella en ese mundo? La única explicación que nos dan es que ella descubrió que era «buena en matemáticas» y tomó un curso de economía experimental como estudiante universitario con una profesora que le sirvió de modelo a seguir. Bueno, está bien, eso puede ser parte de ello, pero ¿pensó que ser economista sería una manera de cambiar el mundo para mejor, o de comprender un aspecto complejo y desconcertante del mismo, o qué? Aparte del sueldo, ¿qué creía que recibiría? Sin esa pieza, es difícil relacionar sus profundas luchas por la autoestima con la crisis de su carrera.

En segundo lugar, ¿sobre qué escribió su tesis? La novela muestra escenas de su mayoría de edad académica: su curso universitario con su mentor, su seguimiento hasta la escuela de posgrado, su salida del camino esperado de una profesora junior cuando escribió sobre Keynes y la retórica de la economía unos años después… pero hay un espacio en blanco en el medio donde debería estar la formación central de un economista. La escuela de posgrado en economía es muy exigente y, salvo algunos departamentos renegados, promueve fuertemente una visión del mundo centrada en el mercado; ¿Cómo le pasó eso a Abby? Y una disertación es la culminación de este proceso, donde el futuro economista aprovecha y encuentra un respiro del ataque metodológico al que ha sido sometido. Esta es una brecha muy grande en el registro.

En tercer lugar, si bien Martin Riker es un académico (con una licenciatura en inglés, no es de extrañar), malinterpreta las expectativas de permanencia de los profesores jóvenes en un grado que Abby no entendería. Nos dicen que fue contratada por una universidad de investigación R1(ish), donde se considera suficiente publicar un artículo al año en revistas de segundo nivel. ¡De ninguna manera! Seis artículos no le darán un puesto permanente a menos que, quizás, la mayoría estén en medios de primer nivel (AER, QJE, etc.). Además, los libros no cuentan. Los economistas consideran que escribir libros es una especie de indulgencia, que es mejor guardar hasta que los fragmentos selectos de la ciencia se hayan distribuido en forma de artículo. El Journal of Economic Literature, el principal medio de reseñas de la profesión, ha reducido constantemente el número de libros para los que publica reseñas; la última edición trimestral revisó sólo dos libros. Estoy seguro de que muchos economistas hacen toda una carrera en este campo sin leer un solo libro de economía después de la escuela de posgrado.

Y, para obtener un R1 permanente, la investigación del candidato debe utilizar modelos formales, ya sean teóricos (como en la teoría de juegos) o empíricos (econometría). No hay ambigüedad al respecto. Si Abby pasa la mitad de su mandato escribiendo un libro sin una sola ecuación, debería buscar otro trabajo más temprano que tarde. No digo que esto esté justificado, sino todo lo contrario, pero es fundamental para la cultura de la disciplina. Hacer que todo parezca un shock inesperado y una crisis personal cuando a Abby se le niega el puesto hace que alguien como yo se pregunte si ella tuvo mucho contacto con la realidad todo el tiempo.

Finalmente, simplemente no hay ningún pensamiento económico de ningún tipo en las cavilaciones nocturnas de Abby. Está inmersa en la retórica, su historia y su relación actual con la filosofía y la teoría crítica, pero no surge ningún pensamiento del ámbito económico que le dé sentido a su situación. Por ejemplo, piensa mucho en ideología, pero los economistas para quienes este concepto es importante lo utilizan para conectar los sistemas de creencias con las estructuras sociales y los incentivos que producen; piensan que las creencias ideológicas están en la economía, no como fuerzas que se encuentran fuera de ella. En un par de ocasiones, al enumerar los horrores del mundo moderno, Abby menciona la amenaza del “crecimiento sin fin”, un término que ha entrado en el canon de al menos parte de la izquierda, pero que molesta a casi todos los economistas, incluidos los del lado opuesto. extremo izquierdo del espectro, en el sentido equivocado. Los economistas inclinados a criticar el capitalismo suelen verlo como un sistema que antepone el beneficio de unos pocos al bienestar de la mayoría, una parte importante del cual es la demanda repetida de los ricos de dinero ajustado y austeridad, no crecimiento. (La declaración clásica de esta posición es la de Michael Kalecki en 1943, “Aspectos políticos del pleno empleo”. Este puede ser el artículo más citado por un economista de izquierda jamás.) Obviamente, cualquiera que admirara a Keynes sería reacio a criticar la economía. crecimiento de manera general. Incluso la palabra “interminable” molestaría a los economistas que piensan que el mundo es una maraña de ecuaciones diferenciales, no una flecha rígida que apunta siempre en la misma dirección. Para ser franco: para un economista, una referencia estúpida a los males del crecimiento económico “infinito” simplemente parece ignorancia.

Incluso dejando de lado todas esas quejas, no vi nada esclarecedor en el análisis de Abby del ensayo de Keynes sobre las “Posibilidades económicas para nuestros nietos”. Por supuesto, el valor de este ensayo no depende de si la gente de hoy o la de dentro de 100 años habita en un mundo en el que la necesidad económica ha desaparecido. He escuchado muchas discusiones al respecto, y ninguna de ellas ha sido sobre su momento. Entonces, ¿qué aporta Abby a la mezcla? Quizás sea solo yo, pero no pude encontrar nada nuevo.

Por supuesto, no es fácil hacer de un economista, y mucho menos de su cerebro nocturno, un tema atractivo para la ficción. No digo que el trabajo de Riker fuera fácil, sólo que desearía que realmente nos hubiera dado a alguien con profundidad y complejidad humana que también lograra ser economista. Con pocas excepciones, las novelas de temas académicos tratan sobre profesores de literatura; Hay una razón obvia para ello. Los he disfrutado, pero esta vez esperaba algo diferente, y no un profesor de literatura que entró al departamento de economía por accidente.

PD: Se me ocurrió una idea más. En el libro, a Abby le preocupa que Deirdre McCloskey haya anticipado su visión sobre Keynes y la retórica, aunque ella (Abby) llegó a ella de forma independiente. Esto subestima enormemente la importancia de lo que hizo McCloskey. No es una gran idea que Keynes, el autor de Ensayos de persuasión, era un retórico. Demostrar eso no haría la carrera de nadie. Lo que McCloskey argumentó, sin embargo, no es sólo que el lenguaje de la economía sigue tropos retóricos, sino que el matemáticas también lo hace. Este es un punto inmensamente importante. Para establecerlo, aplicarlo o simplemente argumentarlo en paralelo, es necesario deconstruir la arquitectura de la modelización en economía teórica y empírica. Un gran ejemplo de esto es el trabajo conjunto de McCloskey y Ziliak sobre la significación estadística como retórica (y sus correspondientes deficiencias científicas). Si Abby está en el mismo plano, debería escribir y hablar sobre el papel de las “matemáticas” en la economía, no sobre el estatus retórico de un ensayo narrativo. Tal vez necesites haber lidiado con modelos matemáticos para poder apreciar lo que esto implica.

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