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ECONOMÍA

Por qué una población que envejece podría no condenar a la economía estadounidense


La economía estadounidense está en auge y es robusta. Basta con mirar el gráfico a continuación, que muestra que la tasa de desempleo general (la proporción de personas dentro de la fuerza laboral que no tienen trabajo pero lo buscan) es más baja de lo que ha sido en más de 50 años:

¡Pero espera! Los estadounidenses simplemente ya no quieren trabajar como antes. Como puede ver en el siguiente gráfico, la tasa de participación en la fuerza laboral (la proporción de todos los estadounidenses) en la fuerza laboral – era del 62,6 por ciento en marzo de 2023, considerablemente menos que el pico del 67,3 por ciento que alcanzó alrededor del año 2000:

Aquí hay una paradoja, y todo se remonta a cómo medimos las diferentes estadísticas laborales y pensamos sobre la economía de Estados Unidos. El primer gráfico representa la sexy cifra de empleo de primera línea que presidentes suele presumir. Pero es el segundo gráfico, que representa el tamaño de la fuerza laboral, eso está dando acidez a los economistas. Y eso se debe a que la participación laboral está en el centro de una creciente preocupación por la economía estadounidense: está envejeciendo.

Al igual que la gente en la mayoría de los países desarrollados, los estadounidenses viven más y tienen menos hijos. Eso ha significado una cantidad cada vez menor de trabajadores en las últimas décadas y una cohorte creciente de estadounidenses que se jubilan. Según una estimación reciente de la Oficina de Presupuesto del Congreso, se espera que la proporción de estadounidenses de 65 años o más crezca más rápidamente en los próximos 30 años que la proporción de estadounidenses entre 25 y 54 años, lo que se conoce como “edad laboral óptima”. » Una proyección de 2017 de la Oficina del Censo de EE. UU. encontró que para 2060, casi una cuarta parte de todos los estadounidenses estarán en edad de jubilación, frente al 15 por ciento en 2016. La CBO espera que la tasa de participación en la fuerza laboral continúe cayendo en las próximas décadas, y la mayoría de las proyecciones de la economía estadounidense pronostican una tasa de crecimiento mucho más lenta en las próximas décadas que la que ha disfrutado durante el siglo pasado.

«Básicamente hemos estado en una meseta durante los últimos 10 años, ya que el fortalecimiento de la economía ha sido compensado por esta tendencia a la baja causada por el envejecimiento», dijo Harris Eppsteiner, ex economista investigador del Consejo de Asesores Económicos de la Casa Blanca.

En conjunto, esas dos fuerzas sugieren que en las próximas décadas habrá menos estadounidenses trabajando y más que necesitarán cuidados, lo que creará una carga potencialmente aplastante para la economía y el sistema de bienestar de Estados Unidos. Lo que no está claro, sin embargo, es cuán importante es este acuerdo para el futuro económico de Estados Unidos, ya que mucho depende de lo que hagan los formuladores de políticas en los próximos años para hacer retroceder al Padre Tiempo. Por ahora, la buena noticia es que Estados Unidos tiene mucho tiempo para solidificar su enfoque para lidiar con una población que envejece, y su actual sistema de bienestar es, sorprendentemente, resistente a los vientos de cambio económico que se avecinan.

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Ahora, gracias a un conjunto de investigaciones bastante sólido, sabemos que a medida que la población de un país envejece, generalmente hay un impacto significativo y negativo en el crecimiento económico general. Un artículo de 2016 de la Oficina Nacional de Investigación Económica encontró que un aumento del 10 por ciento en la proporción de una población de 60 años o más (más suave que el aumento proyectado en los EE. UU. durante las próximas cuatro décadas) disminuye el crecimiento del producto interno bruto per cápita. en un 5,5 por ciento. Y un artículo de 2020 publicado en The Lancet encontró que una disminución de la población en edad de trabajar por sí sola reduce las tasas de crecimiento del PIB y explica por qué se pronosticaba que la economía de China se quedaría atrás de la de Estados Unidos a finales de siglo.

También sabemos que el envejecimiento de la población hace que sea más difícil medir las recuperaciones económicas, y tal vez incluso oculte los logros reales. Por ejemplo, un artículo de 2017 del Instituto Peterson de Economía Internacional encontró que el envejecimiento de la población explicaba la mayor parte de la disminución de la participación en la fuerza laboral estadounidense desde la Gran Recesión. Los investigadores encontraron que si la economía estadounidense hubiera mantenido la misma estructura de edad durante la crisis, entonces 1,7 millones de trabajadores adicionales estarían en la fuerza laboral. En otras palabras, la fuerza laboral perdió casi 2 millones de trabajadores durante la Gran Recesión sólo debido al envejecimiento.

“A principios de 2019, [labor-force participation] todavía era significativamente menor que en el cuarto trimestre de 2007”, dijo Eppsteiner, uno de los coautores del artículo. «De manera tan ingenua, se podría decir: ‘Bueno, a la economía le queda un largo camino por recorrer». [to get back to pre-recession levels],’… pero lo que estamos tratando de señalar es, bueno, no, porque estamos ocurriendo esta transición demográfica. Así que hay que tener en cuenta eso”.

Más allá de los efectos medidos sobre el crecimiento económico, el envejecimiento de la población amenaza con abrumar los presupuestos de muchos países desarrollados más ricos, como Estados Unidos, y los esfuerzos por suavizar los efectos de las transiciones demográficas en el estado de bienestar han encontrado reacciones negativas. Es muy posible que, a medida que se prevé que decenas de millones más de estadounidenses necesiten beneficios de la Seguridad Social en las próximas décadas, se produzca una agitación similar en la economía política estadounidense. Ronald Lee, profesor de demografía y economía de la Universidad de California, Berkeley, me dijo que cree que el mayor problema del envejecimiento de la población estadounidense no es la caída del PIB; más bien, es cómo podría afectar la distribución de los recursos de la nación.

«Se convierte en un problema debido a nuestros sistemas y acuerdos para redistribuir el ingreso a diferentes edades de la población», dijo Lee. «Se trata más de cómo distribuimos el pastel que de su tamaño».

La transición demográfica podría alterar el orden existente de diferentes maneras. Como consecuencia del envejecimiento de la población, cada vez más personas pasarán de la edad de trabajar a la jubilación, lo que significa que el sistema de bienestar se verá afectado por el hecho de que más personas recibirán beneficios de la Seguridad Social que quienes contribuyen al sistema. Entonces, para que el sistema se mantenga, los estadounidenses más jóvenes tendrían que contribuir más al sistema (es decir, a través de impuestos más altos), aceptar beneficios menores o soportar una edad de jubilación más avanzada. Esto podría ser difícil de convencer políticamente en un país donde se ha hablado de tocar la Seguridad Social durante generaciones pero nunca se ha hecho realidad, ni siquiera para los líderes políticos fiscalmente más conservadores.

Pero eso no significa que la economía estadounidense, o incluso el sistema de bienestar, estén condenados por el envejecimiento de la población. De hecho, aunque el crecimiento económico general se ve amenazado por el envejecimiento de la población, ocurre lo contrario en el caso de per cápita salarios, consumo y productividad, que en realidad pueden aumentar en tal escenario. Esto se debe a que una población que envejece significa más capital por trabajador disponible, suponiendo que las tasas de ahorro sigan siendo las mismas.

Algunos incluso han argumentado que el envejecimiento presenta una oportunidad para el crecimiento y la innovación en la economía estadounidense –no sólo un desafío– y una oportunidad en la que los estadounidenses mayores pueden tener voz y voto. Jim Johnson, profesor de estrategia y emprendimiento en la Escuela de Negocios Kenan-Flagler de la Universidad de Carolina del Norte, me dijo que si se los considera un activo, los más de 70 millones de baby boomers de Estados Unidos podrían ayudar a construir «la economía de la longevidad», o cómo tendrá que ser la economía para adaptarse a una población que envejece. Eso podría tener el beneficio adicional, añadió Johnson, de ayudar a los millones de trabajadores que se vieron obligados a jubilarse durante la pandemia, que son desproporcionadamente hombres negros con bajos ahorros.

«Todo tiene que cambiar tanto en el entorno construido como en el entorno social para adaptarse a una población que envejece», dijo Johnson. «Tenemos [millions of] los baby boomers, que cumplen 65 años, a razón de 10.000 por día, todos los días, siete días a la semana… muchos de ellos trabajan mucho más tiempo después de los 65 años y son los principales consumidores del mercado. Dados los desafíos del mercado laboral que enfrentamos hoy, después de COVID, las ‘carreras adicionales’ son algo que tendremos que perseguir de manera importante”.

Y hay otras formas en que las autoridades pueden mitigar los efectos del envejecimiento de la población en la economía. Una solución ampliamente aceptada es impulsar la inmigración, particularmente entre un grupo más joven. Las tasas más altas de inmigración ayudan a los países que experimentan un envejecimiento demográfico porque los inmigrantes tienden a ser más jóvenes y, por lo tanto, más capaces de trabajar que la población nacional. Y los pronósticos de la economía estadounidense tienden a suponer que para 2030, el crecimiento demográfico derivado de la inmigración superará al de los aumentos naturales (nacimientos menos muertes). Otra posible solución, según Eppsteiner, es promover más “políticas activas del mercado laboral”, o políticas que busquen impulsar el empleo entre los estadounidenses en edad laboral óptima. Según un análisis de 2016 realizado por el Consejo de Asesores Económicos de la Casa Blanca, solo dos países de la OCDE gastaron menos que Estados Unidos en programas para fomentar la participación en el mercado laboral (como programas de capacitación laboral y subsidios al empleo) como porcentaje de su PIB.

Además, la Seguridad Social, que ha sido criticada por su precaria financiación futura, podría no correr tanto peligro. Según Lee, lo que diferencia a Estados Unidos de los países europeos es la proporción de ingresos que sus residentes mayores obtienen de activos, en lugar de transferencias gubernamentales, en su vejez. Podría decirse que eso refleja mal la generosidad del sistema de bienestar estadounidense, pero también significa que estamos potencialmente más aislados de los cambios demográficos disruptivos.

“En Estados Unidos, en promedio, alrededor de dos tercios del ingreso y el consumo [for the elderly] proviene de ingresos de activos, y sólo alrededor de un tercio para las personas mayores proviene del Seguro Social”, dijo Lee. «Pero si nos fijamos en otros países, particularmente en los europeos, no es raro que cerca del 100 por ciento del consumo de la vejez se financie con transferencias públicas».

Quizás la lección más importante que podemos extraer de la maduración demográfica de Estados Unidos es que no existe una conclusión definitiva de la transición demográfica en curso. Sí, el público estadounidense seguirá envejeciendo, y la forma en que los estadounidenses ahorran, consumen y viven probablemente será muy diferente en 2043 que en 2023, pero no hay una crisis inevitable involucrada, si nos ocupamos de ello.

«La demografía no es el destino cuando se trata de esto», dijo Eppsteiner. “Tenemos la capacidad de tomar decisiones políticas para mitigar los desafíos que plantea el envejecimiento de la población. No deberíamos asumir que sólo porque tuvimos un baby boom, el baby boom se convertirá en jubilación y que estamos estancados. Porque hay cosas que podemos hacer”.

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Economics – FiveThirtyEight

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