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Startups que invierten millones para fabricar fármacos y semiconductores en el espacio


La fabricación en el espacio puede parecer ciencia ficción, pero ya está sucediendo, aunque a muy pequeña escala. Es un mercado incipiente que los analistas y varias nuevas empresas proyectan que despegará.

«Si observa los productos farmacéuticos, semiconductores, de belleza y salud y potencialmente alimentos en el sentido de nuevos cultivos, estimamos que el mercado superará los $ 10 mil millones en algún momento en 2030, dependiendo de la velocidad de maduración», dijo Ilan Rozenkopf. , socio de McKinsey.

El espacio ofrece un entorno único para la investigación y el desarrollo porque sus niveles más altos de radiación, microgravedad y estado casi sin vacío permiten a las empresas idear nuevos métodos de fabricación o materiales que no son posibles en la Tierra.

La práctica no es del todo nueva. La Estación Espacial Internacional ha sido sede de varios experimentos de académicos, agencias gubernamentales y clientes comerciales para cosas como el cultivo de tejido humano, la fabricación de semiconductores más puros y el desarrollo de fármacos nuevos o mejores. En el presupuesto del año fiscal 2024, el presidente Joe Biden incluso reservó $ 5 millones para que la NASA realice investigaciones relacionadas con el cáncer en la ISS.

Pero el acceso a la ISS siempre ha sido competitivo y el interés sigue creciendo. Ahora, varias nuevas empresas espaciales ven la oportunidad de satisfacer la demanda de fabricación en el espacio utilizando fábricas espaciales compactas. Una empresa es Varda Space Industries en el sur de California. La misión de Varda es ayudar a las compañías farmacéuticas a mejorar sus medicamentos o idear nuevas terapias farmacológicas aprovechando las propiedades únicas del espacio y luego devolver esos materiales a la Tierra.

El primer vehículo de reentrada y satélite de fabricación farmacéutica de Varda Space Industries conectado a un autobús Rocket Lab Photon.

Laboratorio de cohetes

La clave de la propuesta comercial de Varda es un fenómeno conocido como cristalización de proteínas.

Esto ocurre cuando las soluciones de proteínas súper saturadas se evaporan esencialmente para formar un sólido para que los científicos puedan estudiar la estructura de una proteína. Comprender la estructura cristalina de una proteína puede ayudar a los científicos a tener una mejor idea de los mecanismos de la enfermedad, identificar objetivos farmacológicos y optimizar el diseño de fármacos. Piense en medicamentos que tengan menos efectos secundarios, sean más efectivos o puedan soportar una mayor variedad de condiciones, como no necesitar refrigeración.

Años de investigación han demostrado que los cristales de proteína que crecen en el espacio son de mucha más calidad que los que crecen en la Tierra. El plan no es fabricar todo el fármaco en el espacio exterior, sino solo lo que se conoce como ingrediente farmacéutico activo principal, o la parte responsable de los efectos terapéuticos de un fármaco.

«No nos verá fabricando penicilina o ibuprofeno o este tipo de objetivos de consumo masivo muy genéricos, dado que la cantidad de cristalino que necesita crear está mucho más allá de nuestras capacidades actuales», dijo Delian Asparouhov, cofundador y presidente de Industrias espaciales de Varda. «Pero hay un amplio conjunto de medicamentos que generan miles de millones de dólares al año en ingresos que encajan activamente dentro del tamaño de fabricación que podemos hacer incluso en nuestras instalaciones de fabricación actuales».

Asparouhov dijo que en los EE. UU. en 2021 y 2022, de los cientos y millones de dosis del Pfizer La vacuna Covid administrada, «la cantidad total real de ingrediente farmacéutico primario consumible del ARNm cristalino real, efectivamente fue menos de dos jarras de galón de leche».

Al otro lado del Atlántico en Cardiff, Gales, Space Forge está trabajando en el diseño de su propia fábrica en el espacio para fabricar semiconductores de próxima generación. El objetivo de Space Forge es fabricar sustratos semiconductores utilizando materiales distintos al silicio para fabricar chips más eficientes y de mayor rendimiento.

«Esta próxima generación de materiales nos permitirá crear una eficiencia que nunca antes habíamos visto», dijo Andrew Parlock, director general de operaciones de Space Forge en EE. UU.. «Estamos hablando de una mejora de 10 a 100 X en el rendimiento de los semiconductores».

Una representación del satélite de fabricación ForgeStar de Space Forge.

Fragua espacial

Al igual que con los productos farmacéuticos, el ingrediente secreto para lograr este tipo de mejora del rendimiento en los semiconductores radica en crear los cristales perfectos en el espacio. Estos tipos de chips avanzados son importantes para industrias como 5G y vehículos eléctricos. Al igual que Varda, Space Forge planea fabricar solo una parte de los chips en el espacio.

«Una vez que hayamos creado estos cristales en el espacio, podemos traerlos de vuelta al suelo y podemos replicar efectivamente ese crecimiento en la Tierra», dijo Josh Western, director ejecutivo y cofundador de Space Forge. «Por lo tanto, no necesitamos ir al espacio innumerables veces para construir una escala bastante buena que opere con nuestros socios y clientes de FAB en tierra».

Para obtener más información sobre la fabricación en el espacio, así como los planes de Varda y Space Forge para hacer de la práctica un negocio viable, mire el video.



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