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Una extraña ignorancia del efecto de los límites de precios


Cuando un precio se limita a su nivel de equilibrio de mercado, ¿qué sucede? Pocas personas parecen saber la respuesta, excepto los economistas. E incluso algunos economistas hacen como si no lo supieran, tal vez distraídos por su ideología o la de sus jefes. La respuesta: los límites de precios crean escasez, es decir, los productos desaparecen de los estantes, se forman colas de espera y los proveedores ilegales son el único recurso si no se puede esperar o quedarse sin ellos. Tuvimos muchos ejemplos de esto durante la emergencia de Covid. Es fácil ver todo eso en un gráfico simple de oferta y demanda: la cantidad ofrecida disminuye mientras que la cantidad demandada aumenta. (Comprender con precisión cómo se construyen las curvas de demanda y oferta es un poco más complicado: para eso son útiles las clases de teoría microeconómica).

Un ejemplo actual: el seguro contra accidentes de propiedad (“Comprar un seguro de vivienda y de automóvil se está volviendo imposible”, Wall Street Journal, 8 de enero de 2024). En la mitad de los estados, las tasas de accidentes de propiedad requieren la aprobación del gobierno, al menos para el sector no comercial (información de 2011; puede ser peor ahora). Debido al aumento del valor de los automóviles y las casas, las tormentas más frecuentes y el riesgo de incendio, y el aumento de las tasas de reaseguro (que los controladores gubernamentales no necesariamente toman en cuenta), algunas aseguradoras de daños a la propiedad han abandonado algunos estados, especialmente California.

Para el consumidor hay algo peor que un aumento de precios: no encontrar proveedor, que es exactamente lo que implica un límite de precios y una escasez. Algunos de los compradores con las manos vacías preferirían pagar más, pero tienen prohibido legalmente o, lo que es lo mismo, sus proveedores tienen prohibido responder a los precios de oferta.

Los límites de precios serían una excelente manera de nacionalizar sigilosamente una industria. Quizás esto haya comenzado con los seguros contra daños a la propiedad en estados con “aseguradores de último recurso”, que son oficinas gubernamentales o empresas privadas respaldadas por los gobiernos estatales.

Hay otros ejemplos actuales. La Oficina de Protección Financiera del Consumidor propone limitar las comisiones por sobregiro bancario con el objetivo virtuoso de Tiempos financieros nos dice, de “ahorrar a los consumidores miles de millones de dólares al año e intensificar la guerra del presidente estadounidense Joe Biden contra las llamadas tarifas basura antes de las elecciones de 2024” (“El regulador del consumidor estadounidense propone limitar las tarifas por sobregiro”, Tiempos financieros, 17 de enero de 2014; véase también Nicholas Anthony, “CFRB Targets Overdraft Fees in Biden’s War on Prices”, Blog del Cato Institute, 23 de enero de 2024). Los grandes bancos objetivo probablemente dejarán de ofrecer protección contra sobregiros (u otros servicios) a sus clientes más riesgosos, enviándolos a bancos más pequeños y menos convenientes (menos convenientes, como lo revela la elección original de estos consumidores).

Contrariamente a la competencia de mercado, los procesos políticos y burocráticos no proporcionan ningún control incorporado para que los precios sigan siendo superiores a los costos (incluidas las ganancias normales). A medida que se imponen más controles gubernamentales, la escasez se vuelve endémica, los consumidores se sienten más insatisfechos y claman por más controles.

En este camino distópico, la nacionalización bajo el aplauso de la población no sería inconcebible. Leviatán limitaría más precios y se produciría más escasez. «Es por la cadena de suministro». «Se debe a la avaricia corporativa». ¿No están ya vislumbrando los consumidores este futuro? ¿Dónde está John Galt?



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